Clubhouse: auge y caída de la app llamada a revolucionar las conversaciones

En mayo de 2020, cuando estalló la pandemia, la comediante y guionista de televisión Marlena Rodríguez recibió una invitación a una nueva aplicación llamada Clubhouse que ofrecía a la gente confinada en casa una forma de pasar parte de su tiempo libre, que en ese momento era mucho.

En los meses siguientes, Rodríguez participó en una sala de chat con el actor Ashton Kutcher, ganó más de 13.000 seguidores y abrió otra sala de chat de fiestas los viernes que, con frecuencia, llegaba a más de 1.000 personas. Escribió una obra de teatro, Once Upon a Clubhouse (Érase una vez en Clubhouse), y contrató a actores para que la representaran en la aplicación.

Sin embargo, hoy se pregunta por qué está todavía en Clubhouse. Su sala de chat del viernes por la noche se ha reducido a unas 30 personas.

Más que cualquier otra startup, Clubhouse personifica la euforia respaldada por el capital riesgo que arrasó en la industria de la tecnología desde que el confinamiento encerró a millones de personas y las empujó a la conexión online para comunicarse, entretenerse e informarse. Marc Andreessen se ha referido a la app como «el ágora ateniense que cobra vida», en referencia al centro de la democracia en la antigua Grecia. Clubhouse ha recaudado unos 90 millones de euros de Andreessen Horowitz y otros relevantes fondos de capital riesgo, con una valoración de 3.500 millones de euros.



No obstante, con la generalización de las vacunas y cada vez más personas recuperando la normalidad, Clubhouse ha visto un severo golpe. Las descargas diarias de la aplicación se han desplomado más del 90% desde su pico en junio, mientras que la media diaria de usuarios ha bajado casi un 80% desde febrero, según los datos de Apptopia.

Las entrevistas con creadores, anunciantes, firmas de capital riesgo y otras voces de la industria de la tecnología revelan una plataforma que lucha por construir una audiencia y mantenerla. Las oportunidades de hacer dinero también son escasas, lo que hace que la aplicación sea difícil de vender para creadores y usuarios, ya que hay muchas otras opciones tanto online como fuera de la red.

El foco de la comunidad de inversores en tecnología también puede estar difuminándose. «Para ser honesto, ya nadie habla de eso», indica un fondo de capital riesgo, que ha pedido permanecer en el anonimato para evitar molestar a sus homólogos de la industria.

Cuando se lanzó, en marzo de 2020, Clubhouse ya estaba valorada en casi 90 millones de euros. A principios de este año, la aplicación tenía 10 millones de descargas, y Elon Musk y Mark Zuckerberg comenzaron a hacer apariciones sorpresa. Twitter llegó a plantearse comprarla por 3.500 millones de euros, según Bloomberg.

La puesta en marcha incluso se citó como un ejemplo de cómo la competencia seguía siendo sana en la industria de la tecnología, en contra de la amplia cobertura mediática sobre una ofensiva por parte de los reguladores antimonopolio. Pero este año ha sido un ejemplo de libro de cómo las plataformas de redes sociales ya consolidadas y con una gran audiencia tienen ventaja sobre las empresas más jóvenes que intentan atraer usuarios desde cero.

En lugar de comprar Clubhouse, Twitter creó una función similar llamada Spaces y la puso a disposición de sus casi 200 millones de usuarios. Lleva las salas de chat a los seguidores de los anfitriones y a aquellos que siguen ciertos temas de los que se puede hablar aprovechando una gran cantidad de datos de los usuarios. Cuando Spaces se lanzó, en abril, las descargas mensuales de Clubhouse cayeron por debajo del millón por primera vez en 2021, tal como indicaban los datos de App Annie. Las descargas se recuperaron un poco, pero volvieron a bajar en octubre a 987.000.

Facebook lanzó a su vez «salas de audio en vivo» en junio, y ahora incluye la función en el feed principal de los usuarios, así como en los chats de texto de Messenger. También está ofreciendo pagar a músicos y creadores hasta 45.000 euros por abrir estas salas varias veces y usarlas durante 30 minutos, según The Information.

Un portavoz de Clubhouse afirma que la aplicación es un lugar donde «millones de personas se reúnen a diario» y que el crecimiento general ha superado con creces las expectativas de la startup. «Esperamos ver una fluctuación regular a medida que crecemos», añade. El portavoz también dice que ahora se crean 700.000 salas Clubhouse cada día y que el tiempo medio que se pasa en la aplicación es de 70 minutos. Cuando se le pregunta sobre los objetivos de crecimiento, responde que prefieren mantenerlos en privado «por razones competitivas».

Aún así, los fundadores de Clubhouse, Paul Davison y Rohan Seth, están a la defensiva, un caso poco común en un mercado de capital riesgo lleno de dinero y exuberancia. En apariciones públicas recientes, Davison ha dicho que la aplicación creció «demasiado rápido». Hoy en día, el objetivo no es exagerar o que se convierta en una montaña rusa de descargas, tal como explicaba durante una conferencia celebrada en octubre por The Information, sino conseguir un crecimiento constante.

El papel creciente de las ‘salas drama’

Si abres la aplicación en una noche determinada, tendrás a tu disposición unas 60 salas donde escucharás desde meditación y resúmenes de televisión hasta elogios a Kyle Rittenhouse y antivacunas. Impulsados por la controversia, las salas de drama, como se las conoce (Drama rooms en inglés), son comunes ahora y, a menudo, la aplicación las recomienda automáticamente. 

«Esto suena a una especie de nazismo», comentaba recientemente un usuario de Clubhouse en una discusión sobre las vacunas. Otro usuario lamentaba la suspensión de un médico en Texas (EEUU) que recomendó el medicamento parásito ivermectina como tratamiento para el COVID-19. Esta sala a menudo tiene un par de cientos de personas que comparten información errónea sobre vacunas y conspiraciones de QAnon.

Otra sala creada recientemente preguntaba en su título: «¿Se está gestando una tormenta dramática en CH?». Atrajo a una audiencia de más de 600 usuarios. Uno por uno, los oradores procedieron a condenar esas salas como lugares de «intimidación» que dañaban el «sentido de comunidad» en Clubhouse, como afirmaba una mujer. Otros las elogiaron como entretenimiento. «Seamos realistas, los reality shows se quedan porque son entretenidos. ¡La mitad de los que estáis aquí os quedáis por las discusiones!», decía otra mujer.

En una noche de este mes de noviembre, la aplicación sugirió al menos 4 salas con la marca drama. Cada una tenía más de 500 personas entre su audiencia. Muchas de ellas no tienen esta marca, pero aún así parecen diseñadas para avivar discusiones controvertidas en el mejor de los casos y para arrojar odio y misoginia en el peor.

En una de las salas de Clubhouse, unas pocas docenas de personas discutían sobre si a las mujeres «les gusta» que abusen de ellas. En otra, esa misma noche, un participante sugería que todos los paquistaníes odian a Israel, lo que provocó una fuerte pelea entre los usuarios.

Cuando se le pregunta al portavoz de Clubhouse cómo modera la plataforma este contenido dañino, este se refiere a las pautas de la comunidad: «Hemos invertido significativamente en confianza y seguridad con un equipo multifuncional. La moderación de audio en vivo trae un conjunto único de desafíos».

Un tropiezo en un momento crucial

Un grupo reciente de usuarios de Clubhouse creó una sala titulada «Nuestro compromiso apesta», en la que no ocultaban en absoluto los problemas de la plataforma. Aproximadamente 30 personas, algunas con unos cuantos miles de seguidores, discutían en ella teorías y rumores que podrían explicar por qué la audiencia de la app ha caído tanto. Una de las teorías es que la calidad general del contenido se ha deteriorado mucho, lo que ha provocado que la gente se vaya.

«Comencé a usar la aplicación en diciembre y mi primera sala empezó por accidente, pero terminé con 500 personas. Los tiempos realmente han cambiado», explica un usuario. Otros se quejan de que ahora tienen dificultades para reunir a más de unas pocas docenas de personas.

Más allá de la reducción de la audiencia y el polémico contenido, Rodríguez, comediante y guionista de televisión, pensó que Clubhouse tropezaba en un momento crucial. A finales de 2020, la startup desarrolló un programa de creadores oficial para aumentar el contenido de calidad. Mientras que TikTok y otras plataformas han hecho todo lo posible para adaptarse a las necesidades de los creadores de contenido, Clubhouse dificultó mucho el proceso. Cualquiera que quisiera participar, incluso aquellos que ya llevaban meses teniendo éxito en la aplicación, tenían que completar una solicitud que resultaba agotadora, en opinión de Rodriguez.

«5.000 personas fueron rechazadas y todo cambió después de eso. En ese momento, toda la creación interesante se detuvo», explica la guionista

Las plataformas de redes sociales prosperan cuando hay un flujo constante de conexiones, información y entretenimiento atractivos para atraer a los usuarios. Una vez que los servicios se popularizan, atraen a cada vez más creadores y usuarios, y la rueda gira, como lo han demostrado Facebook, Snap, TikTok y Twitter. Clubhouse está tan lejos de este santo grial de la industria que incluso algunos inversores en etapas iniciales de las empresas, conocedores de los desafíos que estas afrontan al principio, son tibios sobre el uso de la aplicación.

Uno de los inversores de nueva creación indica que ha dejado de utilizar el servicio en los últimos meses porque lleva demasiado tiempo crear contenido que no se puede compartir fácilmente en otras plataformas de redes sociales. El inversor también dice que se había vuelto difícil filtrar el contenido que quería escuchar.

«Hay algo que falta en el producto que incentivaría a los creadores a regresar», añade esta persona, que ha pedido no ser identificada.

Los anunciantes son tibios

Una de las cosas que falta es un camino claro hacia la monetización, tanto para la aplicación como para los creadores. A partir de ahora, un creador de contenido puede ganar dinero pidiendo propinas, a través de la función de «pagos» disponible o, con mayor frecuencia, a través de enlaces de Venmo o PayPal en su biografía, obteniendo una sala patrocinada o haciendo un trato fuera de Clubhouse. Los 2 últimos casos se han dado, pero son raros. Cuando se trata de patrocinios, hay poco interés por parte de las marcas o los anunciantes.

«Se están dando algunos patrocinios, pero no hemos visto mucha demanda ni nada grande», explica Eric Dahan, CEO de Open Influence, una empresa de marketing centrada en las redes sociales. Esto se debe en gran parte a que Clubhouse no comparte análisis de sus usuarios, creadores o salas.

«La primera pregunta que hace una marca es: ‘¿A quién estoy llegando y cuál es el coste por cada mil impresiones (CPM) que estoy pagando?», aclara Dahan, refiriéndose al precio que pagan los anunciantes por cada 1.000 impresiones. Añade que los ejecutivos de Clubhouse le habían asegurado a la industria que estaban trabajando para hacer que los análisis estuvieran disponibles. Hasta entonces, es poco probable que la app sea de interés para los anunciantes, lo que reduce la oportunidad financiera para los creadores.

‘Un conjunto diferente de habilidades’

A principios de este año, Clubhouse intentó aliviar la falta de ingresos para los creadores pagando 4.500 euros por 3 meses a los pocos que consiguieron convertirse en «oficiales».

Hyla, otra creadora que también es productora de televisión y ha trabajado anteriormente en la radio, indica que quienes no estaban satisfechos con la aplicación pueden haber subestimado el trabajo requerido para crear experiencias de audio convincentes. Y el espectacular crecimiento inicial probablemente estableció expectativas poco realistas.

«Es una nueva plataforma y un nuevo espacio, y se necesita un conjunto diferente de habilidades. Se trata menos de lo que hace Clubhouse hoy que de la hoja de ruta para los próximos 2 años», opina.

Aún así, Hyla, que ha llegado a más de 87.000 seguidores en Clubhouse, añade que últimamente tiene menos gente en sus salas. La «capacidad de descubrimiento» es un problema, aunque Clubhouse ha publicado recientemente actualizaciones para tratar de solucionarlo, como las capacidades de búsqueda ampliadas. También ha lanzado nuevas funciones, como «clips» y «repeticiones», en un esfuerzo por tener contenido que los creadores puedan compartir en otros lugares, lo que podría ayudar a generar seguidores.

Riesgo de una ronda a la baja

Es probable que Clubhouse tenga suficiente dinero para afrontar años de actualizaciones y experimentación de productos. «Estamos bien capitalizados y respaldados por firmas de capital de riesgo importantes como Andreessen Horowitz, Tiger Global y DST Global.

Otro fondo de capital riesgo estimó que Clubhouse tiene suficiente dinero para llegar al menos hasta la próxima década, algo positivo porque la perspectiva de recaudar nuevos fondos ha disminuido al reducirse el uso.

Kali HaysMelia RussellBusiness Insider

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